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老虎機救援金美國金融史上最著名的騙子

關鍵詞:金融騙子

在英語中,“龐茲騙局(Ponzi Scheme)”已經成為了一個固定的詞條。《大英百科全書》把龐茲的名字作為欺詐行為的同義詞;《劍橋英語大詞典》對“龐茲騙局”的定義是:“一種形式的詐騙行為,人們相信一個并不存在的企業獲得了商業成功,但實際上是在短時間內,用其他投資人的錢給第一批投資人回報。”

這是一個發生在上世紀20年代的真實故事,是美國金融史上最著名的騙局。直到現在,這個故事里閃現的金融手段還在許多國家的資本市場上輾轉流傳,還是眾多投機者聚斂財富的那根魔術棒。而它的制造者——查爾斯·龐茲——在這曇花一現的“成功”背后,卻充滿人生傳奇。

   來自意大利的“花花公子”

1882年,龐茲出生于意大利一個沒落的貴族家庭,從小受母親的影響很深。龐茲的母親一直夢想著有朝一日,自己的兒子能飛黃騰達,重振家族那已遙不可追的榮光。龐茲帶著母親的期盼與所謂的貴族精神,進入了古老的羅馬大學。與真正的貴族紈绔子弟相比,龐茲在金錢上缺乏底氣。但他卻同樣大手大腳地揮霍,過著極其奢華的大學生活。這使他迅速淪為了一個窮困潦倒的花花公子,并且徹底斷送了自己的學業。

為了洗刷在羅馬的恥辱,龐茲急切地想要追逐財富。他懷揣叔叔給的200美金,只身橫渡大西洋,尋求他的美國夢。可是,最初的經歷幾乎都是挫折、厄運和失敗。與數百萬新移民一樣,龐茲在生活的底層苦苦掙扎。從雜貨店伙計、路邊推銷員到洗盤子的小工,龐茲都做過。最糟糕的時候,他甚至還因付不起房租而睡在路邊的公園里。

無論怎樣潦倒,龐茲都沒有失去有朝一日飛黃騰達的夢想。比這更重要的是,他也一直沒有失去人性中最寶貴的善良。當時,一位護士因汽油爐子爆炸而受到嚴重燒傷,需要進行皮膚移植,身為醫院臨時工的龐茲竟主動捐獻了自己背部50平方英寸的皮膚。

   郵政代金券的機會

龐茲的發跡,始于他偶然發現的國際郵政代金券之間的利率差價。

由于第一次世界大戰的爆發,各國利率波動很大。然而,國際郵政貨幣體系依據的是羅馬條約,郵價與各締約國貨幣之間的利率是固定的。例如,一張回郵代金券價值30分西班牙比塞塔,而1美元可兌換6.66元西班牙比塞塔,于是1美元在西班牙可購買22張代金券;運回美國,這樣的一張代金券就相當于6美分,扣除手續費, 1美元換到的22張代金券再回到美國就變成價值1美元10美分。這意味著在西班牙購買代金券在波士頓兌換,將有10%的利潤。隨著一些國家貨幣的大幅貶值,使得貨幣的價值由于使用地點不同而大相徑庭,這的確在理論上為回郵代金券的投機提供了可能。當然,這在實際的操作中幾乎是不可能的,因為回郵代金券無法變現;同時,各郵政締約國總共發行的代金券數量有限,并不具備大規模投資的可能。

利用匯率差價與中間的過橋貨幣獲利,現在是外匯市場通行的做法,但是在龐茲的年代,這一理念還是非常先進的。龐茲計劃的唯一問題是,如何用代金券在美國換成郵票,再把郵票換成等值的現金。

但是,龐茲不管這些,他也知道回郵代金券購買和變現的困難,但他天性樂觀、富于冒險,他相信這些操作細節可以推到明天再解決。雖然到最后他都沒有解決這些關鍵問題,甚至也沒有購買多少回郵代金券,但他的生意就此展開了。因為他要銷售的并不是回郵代金券這種商品,而是他的創意。

   “三個月讓你的財富翻倍”

1920年7月24日,《波士頓郵報》登出了一則不尋常的報道,內容是:“三個月內讓你的金錢翻一倍,龐茲在45天內付給投資者50%的利息——吸引了數千名投資者,國際代金券的交易利用低匯率獲得利潤。”這條消息一出,波士頓的人們都為之瘋狂。

在如此優厚的利潤面前,盡管有人心存疑慮,但畢竟人們大都難以抵御金錢的誘惑,投資者蜂擁而至。當龐茲利用第二批投資者的錢支付了第一批投資者的利息之后,“第一批投資者獲利豐厚”的消息便迅速傳播開來。于是,幾乎整個波士頓的人們都爭著將自己的錢交給龐茲。隨著大量資本的涌入,龐茲的個人財富也很快達到了千萬美金的級別。一個令人炫目的金融傳奇誕生了。當一年后東窗事發時,龐茲一共吸收了約800萬美元,800萬美元在現在看來并不算什么,但當時足可以導致一家銀行崩潰。而他的手上其實只有價值61美元的郵政代金券。

在20世紀初期的美國,類似銷售“讓你的錢翻倍”的機器,“能治病的香煙”這樣的故事并不鮮見。那是一個敢想就有錢賺的時代。但龐茲不同于一般騙子的高明之處在于:他從一開始就進入了資本運作的階段,將他的財富創意當作一種融資的工具,他銷售的不是具體的產品,而是金融產品。

實事求是地說,一開始的時候,龐茲并沒有想過要詐騙。他像所有懷揣美國夢的夢想家一樣,渴望用誘人的條件吸納資金,然后做出一番不尋常的事業。但是,隨著整個波士頓都卷入了他的投資計劃,龐茲發現國際代金券的數量很少,根本不可能支持大量的資金套利,他的投資計劃面臨著無法收場的尷尬。他不得不橫下心,走上詐騙的道路,企圖吸引更多的資金加入。龐茲一方面償還以前的債務,另一方面幻想能夠發現新的投資機會。就像所有的金字塔式集資計劃一樣,龐茲的資金王國以轟然倒塌告終。

波士頓警方逮捕了龐茲。在法庭為他定罪后,龐茲將一張字條遞給了旁邊的記者,上面用意大利文寫道:“世間的一切榮譽就此成為過眼煙云。”

他被判處了9年徒刑,刑滿后被驅逐出美國。1949年,龐茲窮困潦倒,病死在巴西里約熱內盧的醫院里。

   與美國美人的愛情故事

一切浮華都仿佛過眼煙云,但是,有一樣東西龐茲從來不曾失去,那就是妻子羅斯對他的愛。

龐茲與羅斯的相遇是一見鐘情的。1917年的初夏,龐茲結識了有著一雙活潑黑眼睛和一頭濃密卷發的羅斯,他被深深地吸引了。當時的龐茲幾乎一文不名。幾天后,龐茲邀請羅斯去看電影。當天晚上,他就告訴羅斯說他想和她結婚。龐茲這樣稱呼自己的妻子:“一位美國美人,我的羅斯!”

婚后相當長的一段時間,羅斯勤儉持家,與龐茲過著清貧的日子。在龐茲靠他的騙局賺進大把美鈔的時候,羅斯始終保持著理智。她退掉了龐茲送給她的鉆石手鐲和珍珠項鏈;對于他們富麗堂皇的新家,羅斯說:“傭人越多,自由越少”。在龐茲騙局敗露、身陷囹圄的時候,羅斯仍然不離不棄,定期去監獄看望龐茲,在家中照顧他年邁的母親……

即使在公司被關閉、災難降臨的時候,只要羅斯在身邊,龐茲就永遠保持著笑容。她永遠是他生命中最重要的女人。

   龐茲騙局對中國的警示

當一項短期內高投資回報的許諾與承諾者本身的業績并不相稱的時候,投資者就應該想想龐茲的故事。

有人將中國股市上的一部分投機者類比為龐茲游戲,這中間不無道理。股市的上漲需要匹配上市公司的業績,而現在這種情況并不完全相稱,但依然有大量資金入市,新增股民人數不斷增加。股市自然是有人賺錢,但這些錢很可能來自后入市的散戶,而非來自企業的業績。在這種拆東墻補西墻的游戲中,也許有人會認為自己是站在西墻這頭,因此總能在泡沫破滅之前撈到一票。這樣的心態讓整個股市變成了一個巨大的“龐茲圈”。當最后泡沫破滅,一切歸于沉寂,資本的戰場上就會剩下“尸橫遍野”的散戶。

奇怪的是,像龐茲騙局這樣的老把戲總是變著花樣不斷出現,但依然無法教會貪婪的人們何為謹慎。在法律尚不完善、社會監督未能充分發揮作用的情況下,人們尤其需要不時地回顧一下“龐茲的騙局”吧。